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 II 
HISTORIA DE LAS SECTAS 
 
La definición técnica del concepto “secta” (así como también de “culto”) 
comenzó con los trabajos del sociólogo alemán Max Weber y del teólogo Ernst 
Troeltsch, que definieron “secta” en oposición a “iglesia”, pasando por alto el 
hecho de que no existe una iglesia en el islam ni en otras religiones no 
cristianas. Distinguieron características peculiares de la iglesia y de la secta. 
Muchas de ellas son válidas en un contexto general, si se despoja al concepto 
de iglesia de sus connotaciones cristianas, o bien se sustituye por un término 
cultural y teológicamente neutral, como el de “religión establecida”. Weber y 
Troeltsch entendieron la iglesia como algo incluyente, que acoge en su seno al 
santo y al pecador, al justo y al injusto, en contraste con la secta, que sólo 
acepta adeptos comprometidos. Weber hizo hincapié en una diferencia 
fundamental: en el caso de la secta, la pertenencia es voluntaria y debe 
merecerse, mientras que la iglesia no demanda cualidades especiales ni pone 
condiciones para el ingreso en su seno. 
 
Troeltsch fue más allá en la observación de las características de la secta y 
buscó sus diferencias, no sólo con la iglesia, sino también en relación con el 
culto. Describió la secta como un grupo pequeño, compuesto principalmente 
por individuos pobres que, renunciando al mundo, buscan una hermandad 
personal y directa; en cambio, el culto otorga más libertad de pensamiento, es 
menos sistemático y estricto en sus prácticas y en la consecución de sus 
objetivos. Los analistas actuales describen el culto como algo más parecido a 
una red que a una institución establecida con un conjunto de reglas fijas. En el 
culto es el individuo el que decide finalmente qué constituye la verdad, en qué 
creer y qué practicar, basándose en la propia experiencia. 
 
El sociólogo británico Bryan Wilson opina que la secta se define mejor en 
términos de su respuesta al mundo, más que como oposición a una iglesia. 
Distingue entre religiones establecidas, que en general apoyan los objetivos de 
una sociedad más amplia, y sectas o nuevas religiones, que se oponen a ellos. 
Aunque expresadas de otra forma, las ideas de Wilson se asemejan a las de 
Weber y Troeltsch. La secta es una organización de adeptos; la pertenencia a 
ella está condicionada a una prueba de merecimiento personal; pone énfasis 
en su exclusividad; los que disienten en la moral o en la doctrina son 
expulsados; a sus propios ojos componen un grupo elegido que insiste en el 
igualitarismo entre sus miembros y anima a la participación laica, a la 
expresividad y a la espontaneidad. 
 
 

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